이기적인 사람이 행복한게 아니라...

입력 2012-10-16 16:53 수정 2012-10-16 17:07
'이기적인 사람이 행복하다'는 기사가 눈에 들어왔습니다. 이게 무슨 내용인가 싶었습니다. 이기적인 사람은 행복하지 않다는것이 정설이기 때문입니다. 클릭해보았더니, 경향신문 디지털 뉴스팀이 영국의 데일리메일 기사를 옮긴 내용입니다. 기사의 기본적인 요건을 갖추지 못한 내용이었습니다. 연구결과를 전할때는 어디에 소개된것인지 밝혀야 하는데, 논문이 실린 학술지에 대한 정보가 없었습니다.

기사에 나온 내용을 토대로 검색해보았습니다. 데일리메일 기사를 찾았습니다. 제목이 "이기적일때 정말로 행복해진다(Being selfish really does make us happy)"였습니다. "죄책감을 피할경우"라는 단서를 달긴했지만, 기존의 정설과는 크게 어긋한 내용입니다. 이기적인 사람은 행복할수 없습니다.

내용을 읽어보았더니, 학술지 심리과학(Psychological Science)에 게재확정된 연구를 소개하는 내용이었습니다. 해당 논문을 찾아보았습니다. 논문제목은 "이기심이 없는 자기중심적 이해관계: 부과된 자기중심적 이해관계의 쾌락적 혜택(Self-Interest Without Selfishness: The Hedonic Benefit of Imposed Self-Interest)"이었습니다.

"그러면 그렇지"란 생각이 들었습니다. 제목을 잘 보시면, "Without Selfishness"란 부분이 눈에 들어오실겁니다. '이기적이지 않고'라는 뜻입니다. 데일리메일의 "이기적일때 행복해진다"는 제목은 논문의 내용을 정반대로 소개한셈입니다. 자기중심적인 이해관계와 이기적인것을 구별하지 못한 오류를 범한것이지요.

즉, 누군가 여러분에서 3천원을 주고, 그냥 가지라고 했습니다. 기분이 좋겠습니까, 나쁘겠습니까? 당연히 좋습니다. 반면, 3천원을 준다음에, 그것을 자선단체에 기부하라고 했습니다. 딱히 기분이 나쁘지는 않겠지만, 그리 좋을것도 없습니다. 어차피 내돈이 아니었기에 남을 돕는다는 느낌이 그리 크게 들지 않기 때문입니다.

하지만, 다음의 경우를 생각해 보세요. 처음부터 3천원이 여러분 돈이었습니다. 이돈을 갖고 선택해야 합니다. 자선단체에 기부할 기회가 있습니다. 3천원을 그냥 갖고 있는 것이 더 행복하겠습니까, 아니면 기부하는것이 더 기분이 좋을까요? 대체로 기부한 사람들이 더 행복합니다.

위 연구는 의사결정에 대한 연구입니다. 논문제목에 "Imposed self-interest"라고 했듯, 의사결정할때 그 결정을 누군가 내려준다면, 자신의 이해관계와 타인의 이해관계사이에서 고민할 필요가 없어지기때문에, 자기자신을 위한 행동이 더 행복할수 있다는 연구입니다.

결론적으로 사람은 이기적이지 않아야 행복하다는 사실을 역설적으로 밝힌 연구입니다. 그런 연구를 소개하면서 "이기적인것이 행복하다"고 했습니다. 데일리메일이야 원래 그런 수준이라 쳐도, 그 틀린 내용을 그대로 전한 경향신문이 더 딱합니다.

기사내용이 얼마나 황당했던지, 편집자가 제목을 '이기적인 사람이 행복하다'라고 한 다음, '진실은?'을 추가로 달아놓았더군요.


서울대 동양사학과를 졸업하고 한국경제신문에서 기자로 사회에 첫 발을 디뎠습니다. 미국 University of Alabama에서 박사 학위(커뮤니케이션 전공)를 받았습니다. 박사 논문 주제는 슬픔과 즐거움의 심리입니다. 주 연구 분야는 미디어 사용이 인지역량, 정신건강 및 의사결정에 미치는 영향입니다.

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